Soul Stories, Way of Life

Hoe Dr. Bronner’s een symbool werd voor eenheid en gelijkheid

Dr. Bronner’s Magic Soap staat over de hele wereld bekend om zijn fair trade, biologische alles-in-één zepen. Wij kenden het zelf nog niet zo lang. Maar toen we eenmaal in het verhaal achter het merk doken ontdekten we dat Dr. Bronner’s al decennia meegaat en zoveel meer is dan alleen een bedrijf dat zeep maakt. Lees hoe dit uitgesproken merk al zeventig jaar lang trouw blijft aan hun duurzame missie. En wat we daarvan kunnen leren.

Hoe het allemaal begon…

Het verhaal van Dr. Bronner’s is niet compleet zonder te beginnen bij de opa van huidige directeur David Bronner: de markante Dr. Emanuel Bronner. Die overigens helemaal geen dokter was, maar daar komen we zo op. Zijn leven is als een Hollywoodfilm: hij wordt in 1908 in Duitsland geboren, in de Joodse zeepmakers familie Heilbronner. Op jonge leeftijd houdt hij al er behoorlijk progressieve idealen en ideeën op na; over de toekomst van het familiebedrijf, maar vooral ook over de samenleving in zijn geheel. Hij gelooft dat mensen over de hele wereld samen zouden moeten leven als één menselijk ras, in plaats van elkaar te zien als ‘de ander’.

“For we’re All-One or None!”, zal later één van zijn bekendste uitspraken worden.

De jonge Emanuel heeft een temperamentvol karakter en is niet bepaald bang om zijn ideologie te verkondigen. Zijn wereldbeeld druist echter volledig in tegen de tijdsgeest van de roerige jaren ’20, in zijn thuisland. Het nazisme wint steeds meer terrein en sommige Joden beginnen zich onveilig te voelen. Als het ook met zijn ouders tot een clash komt, besluit Emanuel zijn geluk te beproeven in de Verenigde Staten.

Lees ook: 5x duurzame handzeep: handen wassen met een schoon geweten

Dr. Who?

Eenmaal in de VS laat hij, door de negatieve associatie met Hitler, ‘Heil’ uit zijn achternaam vervallen. Hij adopteert de eretitel “Dr.”, terwijl hij is opgeleid tot chemicus en zeepmaker. Niet tot arts. Zijn Duitse accent en persoonlijkheid zijn echter zo overtuigend dat niemand vragen stelt. Dus begint hij zijn nieuwe leven als Dr. Bronner. In de jaren die volgen breekt de oorlog uit in zijn vaderland, en vrijwel het hele gezin Heilbronner komt tragisch om in de Holocaust. Dit motiveert Emanuel om in de VS lezingen te geven over zijn “All-One-God-Faith” filosofie. Een filosofie waarmee  hij mensen ervan wil overtuigen dat het beter is om samen te leven als één, zonder racisme of discriminatie. Dat leidt uiteindelijk alleen maar tot oorlog. En oorlog kent geen winnaars, slechts verliezers, aldus de beste man.

Na afloop van zijn eigenzinnige, spirituele lezingen deelt Emanuel zelfgemaakte zeep uit aan zijn publiek. Al snel merkt hij dat zijn toeschouwers meer interesse hebben in zijn zeep, dan in zijn toespraken. Maar door zijn controversiële ideeën wordt hij tijdens één van zijn opzwepende betogen opgepakt en in een psychiatrische instelling geplaatst, waar hij elektroshocktherapie ondergaat. Na een aantal ontsnappingspogingen, weet hij zichzelf te bevrijden en vertrekt hij naar Californië. Daar opent hij in 1948 zijn eigen zeepfabriek: “Dr. Bronner’s Magic Soap”. Inventief als hij is, laat hij zijn betekenisvolle boodscahp afdrukken op de fleslabels, zodat deze alsnog een breed publiek kunnen bereiken. In minuscuul kleine letters, en uitroeptekens all over the place, wordt zijn hele visie op de wereld uiteengezet. Van Jezus tot Einstein, van Stalin tot Hitler, allemaal krijgen ze een plekje op de zeepfles.

Lees ook: 5x women empowerment merken die durven te breken met taboes

Magic Soap

Vanaf de jaren ’60 heeft Dr. Bronner’s een iconische status in de VS. De vredelievende ideologie van Emanuel en de natuurvriendelijke producten, sluiten op dat moment perfect aan op de tijdsgeest van love, peace and happiness. Tegenwoordig zijn de zepen van Dr. Bronner niet meer weg te denken uit de badkamers, schoonmaak sopjes en wasmachines van miljoenen fans. Want hoe spraakmakend de verpakking ook is, het is de inhoud waar het uiteindelijk allemaal om draait. Wat maakt Dr. Bronner’s soap dan zo bijzonder? Of zoals ze zelf zeggen ‘magisch’?

De liquid soap van Dr. Bronner’s is een ‘castille zeep’: een natuurlijk product dat wordt gemaakt van biologische oliën dat vaak zeer geconcentreerd is. Ze worden ze gemaakt van biologische extra virgin olijfolie, kokos-, jojoba- en hennepolie, gecombineerd met pure essentiële oliën. Het maken van zeep mag dan een chemisch proces zijn, in deze zepen vind je geen chemische stofjes of schadelijke ingrediënten. Het is een volkomen biologisch afbreekbaar product, dat je zelfs kunt gebruiken als je je haar wast onder een tropische waterval, of de afwas doet in een Scandinavisch meertje. Het is bovendien erg zuinig in gebruik.

Do well, by doing good

Wat het merk nog meer bijzonder maakt, is hun intrinsieke motivatie ‘to do good’ en hun geloof in een circulair systeem. Met kleinzonen David en Micheal Bronner aan het roer, is het familiebedrijf meer dan ooit bezig met het verminderen van hun ecologische footprint. Zo wijdt de organisatie zich toe aan regeneratieve biologische landbouwprojecten, programma’s voor bodemverrijking en boomaanplanting en maken ze gebruik van 100% gerecyclede verpakkingen. Ze zijn actief bezig met de vermindering van afval en overmatig watergebruik en ze maken zich hard voor dierenrechten. Ook hun eigen mensen zien ze niet over het hoofd. Op basis van een inspirerend systeem zorgen ze ervoor dat iedere medewerker in welke functie dan ook gelijk behandeld wordt. Het doel van Dr. Bronner’s is dan ook niet om zoveel mogelijk winst te maken en er als eigenaren rijk van te worden. Nee.

De bedoeling is om de winst zo goed mogelijk in te zetten voor ‘Spaceship Earth’. Teruggeven aan de aarde, maar ook aan alle werknemers in het productieproces.

Van de boeren, tot aan de mensen in de fabriek, iedereen wordt als familie beschouwd en daar moet je goed voor zorgen. Daarnaast steunen ze talloze goede doelen op het gebied van milieu, klimaatverandering en dieren rechten. Ze doneerden in 2017 een schip aan de Sea Shepherd Conservation Society, de MV Emanuel Bronner, om de met uitsterven bedreigde bruinvis in de Oostzee te beschermen.

Lees ook: 8 x waarom je wilt overstappen op natuurlijke zeep

Fighting Soap Company

Dr. Bronner’s mag zich dan amper met advertising en marketing bezighouden, opvallen doet wel. En dan het liefst op de Dr. Bronner’s manier: door impact te maken en bewustzijn te creëren. Juist door hun authenticiteit en door trouw te blijven aan het originele product, vallen ze op tussen de schreeuwende TV commercials en online campagnes. Conventioneel kun je Dr. Bronner’s Magic Soap in ieder geval niet noemen. Zo haalt CEO (lees: Cosmic Engagement Officer) David Bronner regelmatig het nieuws met zijn activisme. De moderne hippie/Harvard alumnus, plantte hennep zaadjes op het gazon van de DEA (Drug Enforcement Administration) en werd gearresteerd toen hij zichzelf opsloot in een kooi voor het Witte Huis. Dit uit protest tegen het verbod op het verbouwen van hennep in de VS.

Activisme in het bloed

Activisme zit Dr. Bronner’s nou eenmaal in het bloed en ze zien zichzelf dan ook als “fighting soap company”. Over de manier waarop andere merken hun imperium via social media hebben uitgebreid hebben ze een uitgesproken mening. Ze zijn er trots op nog nooit te hebben betaald voor sponsoring of samenwerkingen met beroemdheden. Dat hoeft dan ook niet als tout Hollywood “obsessed” is door je product en daar geen geheim van maakt. Zo zijn Natalie Portman, Kate Hudson, Lady Gaga en Meghan Markle naar eigen zeggen idolaat van de lavendel zeep. Gaat Drake niet op tour zonder de peppermint zeep, en lapt Sandra Bullock er op haar beurt de ramen mee.

Allemaal één

In de afgelopen jaren heeft het bedrijf bewezen dat het mogelijk is: je omzet met 1.100% doen stijgen, door een hoogwaardig, natuurlijk product te verkopen, terwijl je goed zorgt voor al je medewerkers én het milieu. Ook tijdens de wereldwijde corona uitbraak hielden ze hun missie en authenticiteit in het vizier. Op het moment dat ze de verkoopcijfers in rap tempo naar recordhoogten zagen stijgen, publiceerden ze direct een statement op hun website: “We vragen onze klanten en gemeenschap om geduld te hebben, terwijl we ons best doen om onze zepen beschikbaar te maken voor degenen die ze nodig hebben. Koop echt alleen wat je nodig denkt te hebben, zodat iedereen een kans heeft om ons product te kopen.

Dit is een belangrijk moment om te onthouden dat we allemaal verbonden zijn en nu meer dan ooit op elkaar moeten letten”.

Om deze boodschap kracht bij te zetten, reserveerden ze 2% van alle hand desinfectieproductie om te doneren aan risicogemeenschappen in de VS. Op deze manier willen ze ervoor zorgen dat ook niet-gehuisveste mensen en de lage inkomensbevolking zich kunnen wapenen tegen corona. “We werken samen met voorstanders en dienstverleners om onze producten in handen te krijgen van degenen die ze het hardst nodig hebben tijdens deze volksgezondheidscrisis.” Een mooi voorbeeld van een bedrijf dat ongeacht de omstandigheden trouw blijft aan hun eigen waarden: geheel volgens de “All-one” ideologie, waarmee het 72 jaar geleden allemaal mee begon. 

Benieuwd naar alle producten van Dr. Bronner’s? Je vindt ze hier.

Dit artikel bevat affiliate links. Door via deze links een product te bestellen, help je ons dit platform draaiende te houden. Hier lees je er meer over.